TRUE SISTERHOOD AND THE PATH FOR COMMUNITY HEALING

TRUE SISTERHOOD AND THE PATH FOR COMMUNITY HEALING TRUE SISTERHOOD AND THE PATH FOR COMMUNITY HEALING

I cannot remember the exact moment I first read about the concepts sororidad (Marcela Lagarde) or sisterhood (Kate Millett), but I do remember it was around the time I was at uni in London. I was studying a PPH (Politics, Philosophy and History) and in the second year I had a class called “Witchcraft in Europe 1200-1650” now called “Witchcraft and Society 1450-1750”. I was so excited about it, I thought I was gonna study the origins of feminist mythology – my mum thought I was really doing sorcery.

On the second semester, our teacher gave us a set of titles to choose from for our next essay, and of course I chose the more “gender issues” based option: “Why did women so often accuse other women of being witches?” When I read that title I immediately felt outraged. How dare he (the teacher) make such a sexist statement! We had already learnt there were the most diverse circumstances for accusation and conviction, depending on the country and the time, depending on the climate, political status, religion, etc. How dare he making such a gross generalization? That’s why I didn’t get an A+, because I spent three months angrily trying to prove him wrong. But he was right, of course, there were mostly women accusing other women of witchcraft and sending them to torture and nightmarish deaths filled with fire and horror.

My understanding of how patriarchy had prevailed took a different turn. Thanks to anthropology, I learned that in groups of oppressed people some individuals ally with the oppressors in orden to gain a certain power, or an illusion of power, within the oppressive structure and over the rest of oppressed subjects. A very used example to illustrate this is the Holocaust, how the deportation of so many people to the concentration camps was only possible with the collaboration of religious leaders within the community. It is quite a touchy subject nobody likes to talk about.

That’s how the concept of sisterhood gained importance in my life as a first step in political and social strategy to liberate us all from patriarchy. I finally understood that the infighting between us, women, had been going on for centuries and was one of the most important reasons patriarchy had prevailed. Divide and conquer! So they say. It made so much sense to me.

However, it is easier said than done. My personal experience with the sisterhood inside feminist politics and activist spaces, for instance, has taught me that it is mostly used to silence dissident voices and to avoid criticism. I have witnessed and suffered acts of extreme verbal and symbolic violence in these so called “safe spaces”. When a few years ago I was active in an emergent political party, I was point blankly ordered to follow and support without questioning the person who at the time was in charge of the area of Equality Politics (they didn’t want to use the term “feminism” as, in their words, it was too confrontational). I was supposed to follow her blindly in the name of sisterhood. I didn’t agree with her principles and her team responded with bullying tactics, I was punished to ostracism alongside other disagreeing women.

And as the feminist movement gets bigger and more fashionable, becoming cool but frequently lacking a deeper analysis or understanding, the violence only spreads and multiplies. In Spain the feminist movement prides itself on being “sororo” but generally speaking and with few exceptions there is no sisterhood for sex workers demanding labour rights. Or for the moroccan labourers working the strawberry fields in Huelva, who have been abused for two decades now. Or for the ones affected by our racist migration laws. Or for the gitanas 1 and all the institutional racism against them, or for all the women who are not able to or will not strike on the 8th of March.

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Therefore, for Black women, it is necessary at all times to separate the needs of the oppressor from our own legitimate conflicts within our communities. This same problem does not exist for white women.
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Audre Lorde wrote in 1984 a paper called “Age, Race, Class and Sex: Women Redefining Difference”, and her words ring so true she could have perfectly written them today:

“By and large within the women’s movement today, white women focus upon their oppression as women and ignore differences of race, sexual preference, class and age. There is a pretense to a homogeneity of experience covered by the word sisterhood that does not in fact exist. Refusing to recognize difference makes it impossible to see the different problems and pitfalls facing us as women. Thus, in a patriarchal power system where white skin privilege is a major pop, the entrapments used to neutralize Black women and white women are not the same. It is easy for Black women to be used by the power structure against Black men, not because they are men, but because they are Black. Therefore, for Black women, it is necessary at all times to separate the needs of the oppressor from our own legitimate conflicts within our communities. This same problem does not exist for white women.” 2

Not much has changed since. The new feminist waves (I’m unsure of which one I’m on myself) often forget the most important lessons and the ideas which prevail are the ones keeping us eternally antagonised and victimised. The same endless debates keep being re-enacted within feminist spaces: about race/racism, about transgender issues, about sex workers’ rights. I used to think radical feminism was a “phase” in the awakening of feminism, the first insight into patriarchy and its mechanisms, which would give way, logically, to another phase based on intersectionality and privilege recognition. Now I am starting to understand that some phases can be cyclic and lengthy due to its appealing scapegoat philosophy. Unless we do something to break the cycle.

Picture taken at the 8th of March 2018 in Cáceres, Spain. “Todas somos una” (roughly translated “together we are one”) is a motto commonly used in Spanish feminism, but this “together” is highly debatable..

In the same paper, Lorde writes:

“By ignoring the past, we are encouraged to repeat its mistakes. We find ourselves having to repeat and relearn the same old lessons over and over that our mothers did because we do not pass on what we have learned, or because we are unable to listen”.

And this is what keeps happening, feminist voices which do not fit the current dominant discourse are being ignored and white feminists are simply not listening. In fact, we seem to be stuck in a time before intersectionality and keep on publishing articles about the importance of not losing the “woman” as the political subject of our feminist movement3 – that subject most certainly being cisgendered, white and western.

Is it then unrealistic to believe in the possibility of a real and intersectional sisterhood? It seems quite improbable when we realise the same conversations have been going on for 30 years and nothing, or very little, has moved on. But I do want to believe, and my background in therapy & healing tells me it is possible. However,

it would require from white feminists an honest exercise of deep analysis, of deconstruction, acceptance of responsibilities and reparation without which true sisterhood is simply never going to happen.

Rest assured, there are many healing tools out there we could implement for that purpose in our debates, meetings and general assemblies. We don’t even have to make them up! They already exist. Gestalt therapy, for example, is a form of psychotherapy that emphasizes personal responsibility and focuses upon the individual’s experience in the present moment. It seems like we could get a lot of ideas from there. There are other branches in psychology we could also feed from, without ever forgetting the healing wisdom from indigenous communities all over the world as well as the teachings from Eastern medicine and philosophy.

Without strategies that give priority to these issues and focus on some form of individual as well as collective therapy directed to reparation, we can only have a kind of “sisterhood”: a racist, classist and elitist type.
So let’s start right now with a small exercise, as the truth, though sometimes hard and painful, has the power to set us free. White feminists of the world, repeat with me:

  • Women face different problems depending on (mostly but not only) race, gender, sex, age, functional & neurodiversity and class. My problems as a white woman are different from other women, and ignoring these issues – because I harbour the illusion that they do not affect me – only perpetuates patriarchy and makes me an accomplice of other various systems of oppression. My actions and non-actions affect these processes and systems: “If I am neutral in situations of injustice I have chosen the side of the oppressor”4.
  • When other women point out my privileges in a conversation, this offers me the chance question old patterns and habits which do not serve me and the community anymore, a chance to listen and think beyond critique and beyond my insecurities. It is not a personal attack against me but a broader commentary on social justice.
  • This is an opportunity to understand how the different layers of oppression work, and only by fully understanding the situation from every possible angle, therefore by seeing things as they really are and not as I want them to be, I can make a significant contribution to changing the system and participate in the abolition of patriarchy.

I think that could be a good start,
but let’s keep the conversation flowing and and the ideas growing, my dear ones.

1 Gitana/gitano is a term used in Spain to describe the Roma people who have been living in the Spanish peninsula for about 500 years. Silvia Agüero explains it very well in her interview “Lo del ‘patriarca’ es un invento payo”.

2Audre Lorde, “Age, Race, Class and Sex: Women Redefining Difference” in Sister Outsider: Essays and Speeches (Freedom, CA: Crossing Press, 1984), pp.114-123. 

3Luisa Posada Kubissa: “El sujeto político feminista en la 4ª ola”.

4Quote from Desmond Tutu

Last pic from a “Black Lives Matter” March in New York 2017, author unknown

SORORIDAD REAL Y EL CAMINO HACIA LA SANACIÓN COLECTIVA SORORIDAD REAL Y EL CAMINO HACIA LA SANACIÓN COLECTIVA

TRUE SISTERHOOD AND THE PATH FOR COMMUNITY HEALING

No recuerdo el momento exacto en que leí por primera vez sobre el concepto de sororidad de Marcela Lagarde o el de sisterhood de Kate Millet, pero fue durante mis años en la universidad en Londres. Estudiaba Política, Filosofía e Historia y en el segundo año tuve una asignatura llamada “Brujería en Europa 1200-1650”, ahora llamada “Brujería y Sociedad 1450-1750”. Estaba emocionadisima, pensaba que iba a estudiar los orígenes de la mitología feminista y mi madre creía que realmente estaba haciendo brujería.

En el segundo semestre, nuestro profesor nos dio una lista de títulos entre los que escoger para el próximo ensayo. Por supuesto, yo elegí la opción más cercana a algo feminista: “¿Por qué eran mayoritariamente mujeres las que acusaban a otras mujeres de brujería?”. Cuando lo leí, me sentí inmediatamente indignada. ¿Cómo se atrevía el profesor a hacer una afirmación tan machista? Habíamos estudiado ya que las circunstancias en las que se producían las acusaciones y condenas eran de lo más diversas y dependían tanto del país y el año, como del clima, el status político, la religión y un largo etcétera de circunstancias. ¿Cómo se atrevía a hacer una generalización así? Por eso no saqué matrícula por mi trabajo, porque me pasé tres meses cabreada intentando demostrar que no tenía razón. Pero la tenía, por supuesto. Eran mayoritariamente mujeres las que acusaban a otras mujeres de brujería y las enviaban a la tortura y a muertes de pesadilla llenas de fuego y terror.

Mi entendimiento sobre cómo el patriarcado había prevalecido hasta nuestros días tomó una dirección completamente diferente. Gracias a la antropología, aprendí que, en grupos oprimidos, algunos individuos se alían con el opresor con el fin de obtener cierto poder, o una ilusión de poder, dentro de la estructura opresora y sobre el resto de sujetos oprimidos. Un ejemplo muy utilizado para ilustrar esta idea es el Holocausto, cómo la deportación de tantas personas a campos de concentración fue posible con la colaboración de líderes religiosos dentro de la comunidad. Un asunto delicado del que nadie le gusta mucho hablar.

Así es como el concepto de sororidad adquirió importancia en mi vida como primer paso en la estrategia social y política para liberarnos a todes del patriarcado. Comprendí finalmente que la lucha interna entre mujeres había venido ocurriendo durante siglos y era una de las razones más importantes por las que el patriarcado seguía vivo. “¡Divide y vencerás!”, dicen. De golpe era como si todo cobrara sentido.

Sin embargo, más fácil decirlo que hacerlo. Mi experiencia personal dentro de los espacios feministas de política y activismo, por ejemplo, me ha enseñado que la sororidad es utilizada principalmente para silenciar voces disidentes y evitar la crítica. He presenciado y sufrido actos de extrema violencia verbal y simbólica en esos llamados “espacios seguros”. Cuando hace algunos años pertenecía activamente a un partido político emergente, se me ordenó seguir y apoyar sin cuestionar a la persona a cargo del Área de Igualdad (no querían usar el término “feminismo” porque, según sus palabras, era demasiado confrontativo). Se esperaba de mí que apoyara ciegamente a esta mujer en nombre de la sororidad. Pero no coincidíamos en temas muy básicos y su equipo respondió con tácticas de bullying, condenándome al ostracismo junto con las demás disidentes.

A la vez que el movimiento feminista se hace más grande y se pone más de moda, convirtiéndose en algo guay pero con carencias de análisis y entendimiento profundos, la violencia se expande y se multiplica. En España, el movimiento feminista se enorgullece de ser sororo, pero, en términos generales y con muy pocas excepciones, no existe la sororidad para las trabajadoras sexuales pidiendo derechos laborales. Ni para las temporeras marroquíes que trabajan en los campos de fresas de Huelva y que llevan sufriendo abusos durante más de dos décadas. Ni para las afectadas por nuestras leyes de inmigración racistas. Ni para las gitanas que han sufrido el racismo social e institucional durante más de 500 años. Ni para todas esas mujeres que no podrán o no querrán ir a la huelga el 8 de Marzo.

Audre Lorde escribió en 1984 un artículo titulado “Edad, Raza, Clase y Sexo: Las Mujeres Redefinen la Diferencia”, y sus palabras pueden aplicarse perfectamente a nuestras realidades hoy en día:

“En el movimiento de mujeres actual, lo habitual es que las mujeres blancas se centren en su opresión en tanto que mujeres y pasen por alto las diferencias de raza, preferencias sexuales, clase y edad. La palabra sororidad lleva implícita una supuesta homogeneidad de experiencias que en realidad no existe. Las diferencias de clase no reconocidas privan a las mujeres de energía y la visión creativa que podrían proporcionarse mutuamente. En la estructura de poder patriarcal, uno de cuyos puntales es el privilegio de tener la piel blanca, no se emplean los mismos engaños para neutralizar a las mujeres Negras y a las blancas. Así, por ejemplo, las estructuras de poder utilizan con facilidad a las mujeres Negras en contra de los hombres Negros, no porque sean hombres, sino porque son Negros. Es por ello que las mujeres Negras hemos de tener muy presente en todo momento que hay que separar las necesidades de opresor de los legítimos conflictos que hay en el seno de nuestras comunidades. Las mujeres blancas no tienen este problema”.1

No ha cambiado gran cosa desde entonces. Las nuevas olas feministas (no estoy segura por cuál vamos) a menudo olvidan las lecciones más importantes y las ideas que prevalecen son las que nos mantienen antagonizadas y en el victimismo. Los mismos debates interminables siguen reproduciéndose dentro de espacios feministas: sobre raza/racismo, sobre transexualidad, sobre los derechos de las trabajadoras sexuales. Solía pensar que el feminismo radical era una “fase” en el despertar al feminismo, la primera mirada al patriarcado y sus mecanismos, que daría lugar, lógicamente, a otra fase basada en la interseccionalidad y el reconocimiento de privilegios. Ahora me doy cuenta que algunas fases son cíclicas y pueden extenderse en el tiempo debido a su atractiva filosofía de encontrar y culpar a un/a cabeza de turco. A menos que hagamos algo para romper el ciclo.

En el mismo artículo, Lorde escribe: “Al hacer caso omiso del pasado, favorecemos la repetición de los errores. Nos vemos en la necesidad de repetir y volver a aprender las lecciones que ya sabían nuestras madres porque no transmitimos lo que aprendemos o porque somos incapaces de escuchar.” Esto es lo que sigue ocurriendo, voces feministas que no encajan en la corriente discursiva dominante son ignoradas y las feministas blancas simplemente no escuchamos. De hecho, parece que nos hemos atascado en una época anterior a la interseccionalidad y seguimos publicando artículos sobre la importancia de no perder a la “mujer” como sujeto político en nuestro movimiento feminista2 – y que quede claro que ese sujeto es definitivamente cisgénero, blanca y occidental.

¿Es entonces ingenuo creer en la posibilidad de una sororidad interseccional y real? Así parece cuando nos damos cuenta de que las mismas conversaciones se vienen dando en los últimos 30 años y nada, o muy poco, ha avanzado. Pero yo quiero creer, y mi experiencia personal y profesional en el campo de la terapia y la sanación me dice que es posible. Sin embargo, será necesario que las feministas blancas hagamos un honesto ejercicio de análisis profundo, de deconstrucción, asunción de responsabilidades y de reparación sin el cual una sororidad real simplemente nunca ocurrirá. Estad seguras de que hay muchas herramientas que podríamos implementar con ese propósito en nuestros debates, reuniones y asambleas generales. Ni siquiera tenemos que inventarlas, ¡porque ya existen! La terapia Gestalt, por ejemplo, es una forma de psicoterapia que pone el énfasis en la responsabilidad personal y se centra en la experiencia individual del presente. Parece algo de donde poder tomar unas cuantas ideas. Existen otras ramas de la psicología de las que nos podríamos nutrir, sin olvidar nunca la sabiduría sanadora de las comunidades indígenas de todo el mundo así como de las enseñanzas de las medicinas y las filosofías orientales.

Sin estrategias que den prioridad a estos asuntos y pongan el foco en algún tipo de terapia individual y colectiva dirigida a la reparación, sólo podremos tener un tipo de sororidad: una sororidad racista, clasista y elitista.
Empecemos pues ese proceso, ahora mismo, con un pequeño ejercicio. Porque la verdad, aunque a veces sea difícil y dolorosa, tiene el poder de liberarnos. Feministas blancas del mundo, repetid conmigo:

  • Las mujeres se enfrentan a diferentes problemas dependiendo (principalmente pero no sólo) de su raza, género, sexo, edad, neurodiversidad, diversidad funcional y clase. Mis problemas como mujer blanca son diferentes a los de otras mujeres e ignorar éstos – porque albergo la ilusión de que no me afectan – únicamente perpetúa el patriarcado y me hace cómplice de los diferentes sistemas de opresión. Mis acciones e inacciones tienen efecto en estos procesos y sistemas: “Si soy neutral en situaciones de injusticia, he elegido el lado opresor”.
  • Cuando otras mujeres señalan mis privilegios en una conversación, me ofrecen la oportunidad de cuestionar viejos hábitos que ya no son útiles para mí ni para mi comunidad. Una oportunidad para escuchar y pensar más allá de la crítica y de mis inseguridades. No es un ataque personal contra mí, forma parte de un comentario más amplio sobre justicia social.
  • Ésta es una oportunidad para entender cómo funcionan los diferentes ejes de opresión en detalle. Sólo comprendiendo por completo la situación desde todo ángulo posible y, por lo tanto, viendo las cosas como realmente son y no como yo quiero que sean, puedo contribuir significativamente a cambiar el sistema y participar en la abolición del patriarcado.

Tal vez éste pueda ser un (buen) comienzo,
pero sigamos conversando y generando ideas juntas, queridas.

  1.  Audre Lorde, “Age, Race, Class and Sex: Women Redefining Difference,” in Sister Outsider: Essays and Speeches (Freedom, CA: Crossing Press, 1984), pp.114-123. Link
  2. Luisa Posada Kubissa: “El sujeto político feminista en la 4ª ola”: Link
  3. Cita original de Desmond Tutu
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